les annes bissextiles

En 46 av. JC, Jules Csar impose une rforme du calendrier romain - qui en avait bien besoin. Cette anne fut trs spciale puisqu'elle compta 445 jours : pour ne pas trop bouleverser les habitudes, l'ordre et le nom des mois de l'ancien calendrier ne changrent pas, et comme il s'agissait galement de recaler le futur calendrier sur le rythme des saisons, deux mois de respectivement 33 et 34 jours furent ajouts cette anne qui avait dj connu un mois intercalaire de 23 jours en fvrier. On comprend pourquoi cette anne est connue depuis sous le nom de anne de confusion (d'aprs une autre source cette anne n'aurait comport que 443 jours).

Mais c'est pour cela qu'aujourd'hui encore l'anne commence le 1er janvier et comprend les 12 mois que nous connaissons ((Les noms des mois de juillet et aot devaient encore changer ainsi que la dure de certains mois. Si vous vous interrogez sur le dcalage entre le solstice d'hiver et le 1er janvier, sachez que je cherche moi-mme une rponse satisfaisante.)).

L'anne suivante, 45 av. JC est la premire rellement julienne (une anne de 365 ou 366 jours dans un cycle de quatre annes comptant 1461 jours). Jules Csar fut assassin l'anne suivante et, y a-t-il un rapport ou non, la rgle des annes bissextiles fut mal comprise : on commena par utiliser un cycle de 1096 jours en comptant une anne bissextile tous les trois ans ! La mthode utilise pour corriger l'erreur lorsqu'on s'en aperut consista supprimer les annes bissextiles suffisamment longtemps pour liminer l'excs.

Cet pisode nous est relat par Macrobius dans Saturnalia (1, 14)
Cette erreur dura pendant 36 ans, pendant lesquelles 12 jours furent intercals alors qu'il en aurait fallu 9 ; cette mme erreur, tardivement perue, Augustus la corrigea ainsi : les 3 jours qui, en 36 ans, taient issus de l'erreur de l'activit sacerdotale furent annuls par l'absence d'intercalation pendant les 12 annes suivantes. . ((Extrait (et traduction ?) de Emile Bimont, Rythme du temps, Editions DeBoek.))

Aprs cette longue introduction nous arrivons aux questions qui ont fait l'objet de discussions animes parmi les amateurs de calendrier : quelle est la chronologie des premires annes du calendrier julien, c'est dire, quelle est la premire anne julienne bissextile, combien y a-t-il eu d'annes bissextiles tort, et quand le rythme actuel a-t-il commenc ? Sur la dernire question, les dates de 4 aprs JC et de 8 aprs JC sont couramment cites mais gnralement sans explication, aussi ai-je dcid de me forger ma propre opinion. //Les lignes qui suivent sont le rsultat de mes recherches et de mes cogitations. Comme on dit, elles n'engagent que ceux qui y croient (et son auteur un petit peu quand mme !)//

La premire piste vient d'une constatation triviale : aujourd'hui, les annes bissextiles sont celles qui sont divisibles par 4 ! //(Oui, je sais, selon la numrotation qui commence la naissance - suppose (mais accepte par l'usage courant) - de Jsus-Christ et en omettant certaines annes sculaires depuis la rforme grgorienne).//

Si on remonte le temps en omettant les annes bissextiles en erreur - aprs tout, il est lgitime de penser que le but de la correction tait de retrouver le rythme originel - la premire anne bissextile aurait t 45 av. JC, c'est dire la premire anne julienne, juste aprs l'anne de confusion. Les 36 annes en erreur correspondraient 12 cycles de 3 ans de 45 av. JC jusqu'en 10 av. JC, mme si la dernire anne bissextile en erreur est 12 av. JC. La priode de 12 ans correspondraient 3 cycles quadriennaux de 9 av. JC jusqu' 3 aprs JC pendant lesquels les jours intercalaires en 9 av. JC, 5 av. JC et 1 av. JC ne furent pas compts.

Tout cela est trs cohrent mais il y a un dtail agaant : l'anne 45 av. JC, la premire rellement julienne, serait bissextile. //Or je suis persuad qu'elle ne l'tait pas et cela pour deux raisons :// premirement, dans tous les textes parlant du rythme quadriennal des annes bissextiles, il est toujours question de rattraper la quatrime anne le retard de 1/4 de jour accumul les trois annes prcdentes. Il n'est jamais question de compenser pendant trois annes l'avance d'une journe prise la premire anne ;

deuximement, l'anne prcdant la premire anne julienne ayant comport 445 jours - on l'appelle pour cela anne de confusion -, il aurait t surprenant (invraisemblable ?) de ne pas en profiter pour ajouter un 446e jours pour viter que la premire anne du nouveau calendrier soit une anne exceptionnelle (366 jours au lieu de 365).



Rodolphe Audette, l'auteur de l'indispensable site les textes constitutifs du calendrier grgorien a propos une solution dans la liste de diffusion CALNDR-L (message du 1er mars 1999). Selon lui //(et j'espre ne pas trahir sa pense)//, Macrobe explique l'erreur par le fait que, alors qu'il tait spcifi que le jour intercalaire devait tre ajout la fin de la 4e anne, les autorits charges d'appliquer la rgle auraient compris au dbut de la 4e anne.

En effet, alors qu'ils auraient d intercaler le jour rsultant des quarts de jours tous les quatre ans rvolus avant le dbut de la cinquime anne, ceux-ci l'intercalaient non pas la fin mais au commencement de la quatrime anne.

Censorinus lui-mme prcise : pour tenir compte du quart de jour qui semblait ncessaire pour complter l'anne naturelle, il prescrivit que, le cycle quadriennal tant complt, un jour supplmentaire soit intercaler aprs Terminalia .

Dans l'esprit de Csar, la fin de la 4e anne correspondait idalement au 32 dcembre ! Or, dans le calendrier prcdemment en vigueur Rome, les intercalations taient places entre le 23 et le 24 fvrier, et la mme rgle fut utilise dans le nouveau calendrier pour ne pas changer les habitudes (il nous en reste encore des traces aujourd'hui avec le 29 fvrier des annes bissextiles).

Pour concilier les deux opinions, dans l'esprit des initiateurs du calendrier julien le premier jour bissextile devait tre intercal entre le 23 et le 24 fvrier en 41 av. JC (au commencement de la 5e anne), mais cause de la mauvaise interprtation, ce fut en ralit en 42 av. JC (au commencement de la 4e anne).

Cette hypothse a l'avantage de permettre d'expliquer le rythme actuel des annes bissextiles tout en refusant de considrer que 45 av. JC ait t bissextile.
Le seul problme est qu'il est difficile de rpartir les 36+12 annes dont par le Macrobe. Le meilleur rsultat que j'ai pu obtenir (voir le tableau des premires annes bissextiles sous les colonnes version Audette I ) consiste faire dbuter le cycle des annes bissextiles tort en 44 av. JC jusqu' 9 av. JC o est place la 12e anne bissextile tort, puis d'enchaner avec le cycle de 12 ans de 8 av. JC jusqu'en 4 aprs JC (annes 5 av. JC, 1 av. JC et 4 aprs JC non bissextiles).

Le cycle de 3 annes de 365 jours suivies d'une anne bissextile de 366 jours reprend ensuite partir de 5 aprs JC et la premire anne bissextile est ensuite 8 aprs JC, mais l'anne 45 av. JC. est bien isole.
Peut-tre ne faut-il pas prendre le texte de Macrobe au pied de la lettre. L'erreur n'a pas forcment t dcouverte au bout de 12 cycles de 3 ans, mais n'importe qu'elle date aprs la 12e intercalation, c'est dire au bout de 34 ans.

Une remarque : pour une classique histoire d'intervalle, 12 annes bissextiles spares chacune de 3 ans tiennent en 34 ans exactement ! 36 ans correspondent 12 cycles triennaux. De la mme manire, 3 annes bissextiles spares de 4 ans tiennent en 9 ans.

Macrobe aurait crit 36 car ce nombre est la fois multiple de 3 et de 4. La priode en erreur commencerait partir de la premire anne bissextile tord (42 av. JC) et finirait n'importe quand entre le jour intercalaire de l'an 9 av JC. et le jour intercalaire de ce qui devait tre l'anne bissextile errone suivante, soit 6 av. JC (voir colonnes version Audette II http://www.henk-reints.nl/cal/audette/calgreg.html)

Une autre version consiste partir de l'hypothse que la premire anne bissextile devait tre 42 av. JC mais que ce fut en ralit 43.

Les 36 annes en erreur courent ensuite jusqu'en 10 av. JC et les 12 annes de correction s'tendent entre 9 av. J-C et 3 aprs JC

On doit supposer qu'on aurait ensuite immdiatement enchan par une anne bissextile en 4 aprs JC alors que le cycle des annes bissextiles aurait d reprendre en 4 aprs JC avec un premire anne bissextile en 7 aprs JC. De nos jours, nous constatons tous les 4 ans qu'il n'en a pas t ainsi.

Si ce calendrier suffit bien pendant un certain temps, il ne remplit pas les rgles de perptuit. En effet, l'anne julienne de 365,25 jours est lgrement trop longue compare l'anne tropique de 365 ,2422.
Elle l'emporte de 0,0078 jour par an et le calendrier julien va retarder de 3 jours en 4 sicles ainsi que l'ont constat les Pres de l'Eglise runis au concile de Nice en 325. **Sosigne** a prtendu fixer dfinitivement l'quinoxe de printemps de 25 mars mais en 325, il tombe de 21 mars .
Les pres de l'Eglise attribuant cet cart une erreur de Sosigne lient la date de Pques l'quinoxe de printemps plac dfinitivement le 21 mars. De 46 av. JC 1582, il s'est coul prs de 1600 ans et le dcalage aurait d tre de 12 jours or il tait de 13 jours.
Sosigne a effectivement commis une erreur. A cette poque, l'imprcision de toutes les observations tait grande en dpit des lgendes qui attribuent aux anciens des prcisions souvent dmesures. Jean-Paul Parisot et Franoise Suagher, Calendrier et Chronologie, Masson.

Le solstice en 45 av. JC (notez que le texte parle de 46 av. JC, l'anne de confusion) se serait donc produit le 24 mars et Sosigne se serait tromp d'un jour.

Et si Sosigne ne s 'tait pas tromp, si en 45 av. JC l'quinoxe tait vraiment le 25 mars ? Jusqu'en 3 aprs JC, les 13 jours intercalaires ont permis de synchroniser vaille que vaille le calendrier julien avec le rythme des saisons (mme si la squence des ajouts n'a pas t rgulire) et en 3 aprs JC, l'quinoxe tombe toujours le 25 mars. Par contre il se dcale au 24 mars si un jour intercalaire est ajout au mois de fvrier l'anne suivante, en 4 aprs JC ! Bien sr, en 7 aprs JC, il s'est accumul assez de quart de jours pour que l'quinoxe revienne au 25 mars, mais il retombe immdiatement au 24 l'anne suivante. Assez rapidement, la drive du calendrier julien intervient son tour et le jour bissextile n'est plus suffisant pour compenser le dcalage. Et voil l'explication du dcalage constat en 325 aprs JC !

Une dernire hypothse, un peu vaine car base sur trop de suppositions, forcment invrifiable, a le mrite d'attirer l'attention sur une singularit de l'anne de confusion. En comptant les 12 derniers mois de cette anne, c'est--dire les mois de mars novembre, 2 mois intercalaires et enfin le mois de dcembre, on obtient 365 jours (si l'on en croit **Censorinus** ; cette question a t traite dans la page Le calendrier julien ).

Le 1er mars de cette anne correspondait donc au 1er janvier du futur calendrier (( Autre lment troublant, pendant longtemps Rome le premier mois de l'anne tait le mois de mars.)), et **Jules Csar** ajouta 2 mois de 33 et 34 jours entre novembre et dcembre pour combler le dcalage, et non pas un mois ou une priode flottante de 67 jours. La concidence est telle qu'il est tentant de considrer que la premire anne bissextile est l'anne 708 AUC partir du 1er mars, ce qui pourrait galement expliquer pourquoi le dbut du calendrier julien n'a pas t cal sur une date astronomique (pourquoi l'anne julienne ne commence-t-elle pas au solstice d'hiver le 25 dcembre ?).

Dans cette hypothse, la premire anne bissextile tait 711 AUC (voir colonnes Confusion du tableau des premires annes bissextiles). La confusion entre le dbut rel du calendrier et son dbut pratique serait la cause de la mauvaise interprtation de la rgle julienne : le nouveau calendrier ayant pris sa forme dfinitive en 709 AUC et le premier jour bissextile ayant t insr en 711 (la 3e anne au lieu de la 4e), les jours bissextiles suivant auraient t insrs en 714, puis en 717, etc., tous les 3 ans. Lors de la correction, cause de la mme confusion, on aurait considr que les 36 annes en erreurs s'tendaient de 709 744 AUC. La priode de 12 ans sans annes bissextiles, de 745 756 AUC, aurait t ensuite immdiatement suivie par une anne bissextile en 757 AUC (4 apr. J-C) sans attendre les 2 annes ncessaires pour revenir au rythme originel, entranant un cart de 1 jour dans la date de l'quinoxe pendant la moiti d'un cycle quadriennal, bientt noy par la drive de l'anne julienne par rapport l'anne tropique.

//Voil donc quelques pices du dossier. A part un miracle, la dcouverte d'un crit contemporain qui donnerait les cls du mystre, la question des premires annes bissextiles restera jamais un intressant sujet de controverse. A vous de juger !//
extraits Jean Miart